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CaractÉristiques

Les huiles essentielles sont des substances odorantes volatiles contenues dans les végétaux. Elles peuvent être localisées aussi bien dans les fleurs, les feuilles, les fruits que dans les écorces, les graines ou les racines.

Elles sont extraites par distillation et entraînement par la vapeur d'eau. Ce procédé, seul reconnu officiellement, permet d’obtenir des huiles essentielles de qualité d’une part, et des eaux florales d’autre part, celles-ci étant dénuées de toute activité mais étant particulièrement odoriférantes.

Toutefois, pour les agrumes (citron, orange, mandarine…), elles sont obtenues par expression, les poches de zestes d'agrumes étant brisées mécaniquement pour recueillir ce que l’on appelle une essence, une huile essentielle étant en fait une essence distillée.

La dénomination d'huile prête parfois à confusion : les huiles essentielles ne sont pas des corps gras mais au contraire des substances volatiles.

Beaucoup sont incolores ou jaunâtres, mais les nuances sont très variées, du jaune verdâtre au brun rouge.

Elles sont insolubles dans l’eau et doivent être solubilisées dans un peu d’alcool ou un corps gras avant toute utilisation.

photo de fioles

La quantité d'huile essentielle obtenue varie selon la plante d'origine : de 3 grammes à 3 kilogrammes d'huile pour 100 kilogrammes de plantes ! Il existe aussi des différences pour une même plante, selon son origine géographique, et sa maturité lors de la récolte. Ce faible rendement de production explique le prix élevé de certaines huiles essentielles et la tentation de les falsifier.